5. Aplicaciones de la corriente eléctrica

Ahora ya conoces qué es la electricidad y cuáles son los fenómenos que produce. ¡Pero esto no es lo más importante!

Lo que realmente diferencia a la electricidad del resto de ciencia y tecnología que el ser humano ha ido produciendo a lo largo de la historia es su aplicación práctica. De hecho, toda nuestra sociedad está fundamentada en el uso indiscriminado de la electricidad. La corriente eléctrica es una forma muy versátil de energía, que puede ser fácilmente convertible en otros tipos de energía, y de ahí su uso en prácticamente todos los aspectos de nuestra vida.

La mayoría de los usos de la electricidad son aplicaciones de uno o varios de los cuatro efectos principales de la corriente eléctrica.


1. Efecto térmico


Si tocas una bombilla encendida, un televisor o la batería de tu teléfono móvil tras un uso prolongado, ¿qué es lo que notas? No hace falta ser muy sensible para sentir que se encuentra caliente.

Este efecto térmico, consistente en utilizar la electricidad para producir calor, se usa en muchos objetos cotidianos como placas vitrocerámicas, cafeteras o tostadoras. Todos ellos constan básicamente de un hilo metálico que, al paso de la corriente eléctrica, se calienta.

Esto ocurre porque, como ya has visto, los materiales presentan una cierta resistencia al paso de la corriente eléctrica debido a los continuos choques de los electrones con los átomos del material. Estos choques van aumentando la agitación de los átomos que, según viste en la teoría cinética de la materia, da lugar a un aumento de la temperatura.

Fue un científico inglés, J. P. Joule, el encargado de explicar este comportamiento y enunciar este efecto que lleva su nombre, el efecto Joule.

Ten en cuenta que aunque aprovechamos estos efectos térmicos de la corriente, no siempre son deseables, ya que todos los aparatos eléctricos se calientan y nunca interesa que aumenten demasiado su temperatura, pues podrían quemarse o reducir su rendimiento. Por ello, casi todos los dispositivos electrónicos de imagen y sonido o de informática presentan sistemas de refrigeración para evitar su sobrecalentamiento.

 


2. Efecto luminoso

Durante milenios la humanidad se iluminó mediante hogueras y velas, hasta que, a finales del siglo XIX, T. A. Edison descubrió que el efecto Joule también llevaba asociada la emisión de luz. Nació con ello la primera lámpara eléctrica.

Hoy en día, todas nuestras ciudades y casas se iluminan mediante lámparas eléctricas. Pero ahora son muy diferentes de las antiguas lámparas incandescentes, que tenían un problema grave en su escasa eficiencia energética, consumiendo mucha energía para dar poca luz, y que están siendo sustituidas por otros tipos más sostenibles: fluorescentes, bajo consumo, leds, etc.

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3. Efecto magnético


A principios del siglo XIX se comprobó que un conductor recorrido por una corriente eléctrica desviaba la aguja de una brújula colocada cerca de él. Éste es uno de los efectos más importantes y es la base del funcionamiento de los electroimanes, de los transformadores o de los altavoces.

Para aumentar el efecto magnético se suele formar una bobina de hilo conductor, que al ser recorrida por la corriente se comporta como un imán. Si se introduce en su interior un núcleo de hierro, el efecto se refuerza y se ha construido un electroimán, que además permite la generación de electricidad. La mayor parte de la electricidad que consumimos se genera de esta forma.

Hoy en día se sabe, a partir de los estudios de J. C. Maxwell, que electricidad y magnetismo son dos representaciones de un mismo fenómeno, el resultado de una de las interacciones fundamentales de la naturaleza: la interacción electromagnética, por lo que no resulta extraño que pueda convertirse electricidad en magnetismo y viceversa de una forma sencilla.

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4. Efecto mecánico

Es un efecto directamente relacionado con el efecto magnético que acabas de ver. Dado que al acercar un imán a un conductor por el que pasa una corriente éste se desplaza, si hacemos pasar una corriente por un electroimán que pueda girar y le aproximamos un imán, girará, con lo que tendrás un motor. El motor eléctrico es un dispositivo que transforma la energía eléctrica en energía mecánica.

Prácticamente en todos los electrodomésticos que tienen alguna parte móvil existe un motor eléctrico (¿te imaginas qué hay detrás de la vibración de tu móvil?) así como en los medios de transporte alimentados por electricidad como el AVE.

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El coche eléctrico

El petróleo está a punto de agotarse, el precio del combustible está por las nubes y además, por motivos medioambientales, dentro de poco probablemente se prohibirá la circulación de vehículos contaminantes por el centro de las ciudades.

¿La solución? Más cerca de lo que imaginas: en los vehículos eléctricos.


AV - Pregunta Verdadero-Falso
Indica si las siguientes afirmaciones son correctas o no:


El efecto Joule se produce por el choque de los electrones con los átomos del material conductor.

Verdadero Falso


El efecto Joule es siempre un efecto positivo y deseable.

Verdadero Falso


En una bombilla únicamente se produce el efecto luminoso de la corriente eléctrica.

Verdadero Falso


La aplicación mecánica de la electricidad está relacionada con su uso magnético.

Verdadero Falso